APRILVIS: Belgacom geeft de koperkabel op, zet volop in op 4G-technologie

BRUSSEL - Enkele weken geleden kondigde de kersverse CEO van Belgacom Dominique Leroy nog het het verdwijnen van het merk Belgacom aan, gisteren stelde ze in een interne presentatie haar visie op technologisch gebied voor met enkele radicale wijzigingen. Meest opvallende is het opgeven van het historische koperkabel-netwerk.

In een poging om het aanbod te vereenvoudigen en technologieën te convergeren wilt Leroy het bedrijf laten focussen op technologieën die nu reeds future-proof blijken te zijn. Ze stelt vast dat door vast te blijven houden aan historische technieken Belgacom een aantal trends dreigt te missen. Zo haalt ze als voorbeeld de verschuiving van vaste verbindingen naar mobiele aan en de inspanningen die Belgacom op dat gebied reeds geleverd heeft en de bijhorende kosten. Dit moment van openbaring kwam toe ze vaststelde dat bij het inruilen van haar Bizz-punten voor foto-afdrukken het verzenden van foto's naar afdrukservice sneller met haar smartphone ging dan met haar ADSL-verbinding. Ze  telde daarbij vast dat het aantal vaste lijnen jaar na jaar blijft dalen terwijl het aantal mobiele verbindingen exponentiëel stijgt. Bovendien blijkt de huidige 4G (LTE) technologie tijdens willekeurige fieldtests op dit moment gemiddeld reeds beter te presteren dan de traditionele DSL-verbinding. Het lijkt haar niet nuttig om 2 concurrerende technologieën verder te blijven ontwikkelen terwijl de modale eindgebruiker ondertussen anders omgaat met Internet-toegang.

Miljoenenbesparing 

Het opgeven van de klassieke koperpaar-verbindingen zou een miljoenenbesparing kunnen opleveren, enkel al aan onderhoudswerken van het 60-jaar oude kopernetwerk en bijhorende graafwerken. Dit geld zou dan geïnvesteerd kunnen worden in het uitbreiden van het 4G-netwerk. Thuis-modems zouden vervangen worden door 4G-routers. Dat hierbij het stuk 'telefonie' verloren gaat is niet erg volgens Leroy: mensen praten toch niet meer met elkaar en schakelen als maar meer over op berichtendiensten als Facebook en WhatsApp. Indien nodig kunnen de slimme neefjes en nichtjes in de familie voor oma een VoIP-verbinding opzetten, maar Belgacom zal spraak niet standaard meer ondersteunen. Proximus TV zou gebruik gaan maken van LTE Broadcast ontwikkeld door Ericsson, een technologie die sustained video over 4G mogelijk maakt.

Glasvezel-straatkasten worden mini-antennes 

Leroy wilt niet zo ver gaan om meteen alle kabels uit de grond te rukken. Het huidige hoog-performante glasvezelnetwerk (tot aan de ROP's) blijft bestaan en wordt zelfs opgewaardeerd: voor bedrijven worden immers rechtstreekse glasvezel-aansluitingen voorzien op deze straatkasten. Om de toenemende load van het 4G-netwerk te kunnen dragen zullen deze ROP's ook voorzien worden 4G om zo een visnetstructuur van pico-cellen te vormen om lokaal gaten in het mobiele netwerk te kunnen opvangen. Leroy verwijst hierbij ook naar een wereldwijde trend om de historische kabelverbindingen te laten voor wat ze zijn en te investeren in modernere technieken.

De toekomst 

Ondertussen experimenteert Belgacom reeds met LTE Advanced, dat als technologie van de 5de generatie kan worden gezien. Hoe dit gewijzigde aanbod er commercieel uit zal zien zal pas in de volgende jaren duidelijk worden, de focus momenteel ligt vooral in het verder uitbouwen van het mobiele netwerk. Investeringen en werken gepland op het kabelnetwerk worden op een laag pitje gezet. 

Verder beheer kopernetwerk

De wetgever in de vorm van het BIPT gooit echter (beperkt) roet in het eten: het bestaande kopernetwerk moet volgens afspraken met het BIPT minstens nog tot 2022 onderhouden en opengesteld worden voor derde partijen. Omdat Belgacom het kopernetwerk niet mag verkopen besteedt zij het verdere onderhoud uit aan Norkring België via een pachtovereenkomst. Norkring nam eerder ook al o.a. het onderhoud van het DVB-T-signaal op zich. Deze heeft voor technische installaties echter een partnership met Telenet. Dit maakt dat onrechtstreeks het kopernetwerk in de toekomst dus door Telenet-technici onderhouden zal worden. 

Heel het project staat bij Belgacom bekend onder FutureNow! en staat gepland voor 2015-2020.